Espace : Le Rover Perseverance a détecté de potentielles biosignatures sur Mars: “il s’agit des échantillons les plus précieux jamais collectés”.


Le rover Perseverance a franchi une étape majeure dans sa quête de traces de vie ancienne sur Mars avec la collecte des échantillons “les plus précieux” jusqu’ici, contenant de potentielles biosignatures dont la nature devra être confirmée une fois sur Terre, a annoncé la Nasa jeudi.

S’il ne s’agit pas encore d’une preuve que la vie a un jour existé sur la planète rouge, ces prélèvements représentent la meilleure chance jusqu’ici de pouvoir un jour arriver à détecter avec certitude une possible ancienne vie microbienne.

Une biosignature potentielle peut avoir été produite par la présence de vie, mais aussi par un autre mécanisme n’impliquant pas la vie. Pour considérer cette biosignature comme définitive, ces échantillons devront donc être analysés par de puissants instruments de laboratoire, sur Terre. La Nasa prévoit de les rapporter grâce à une autre mission d’ici 2033.

Je pense qu’on peut dire qu’il va s’agir, et qu’il s’agit déjà, des échantil­lons de roche les plus précieux jamais collectés

Cette roche est particulièrement intéressante car il s’agit d’une roche sédimentaire, qui semble s’être formée au moment où l’eau du lac s’est évaporée.

“Wildcat ridge” a ainsi “un haut potentiel de conservation d’une biosignature”, a déclaré David Shuster.

Analysée séparément par un instrument au bout du bras robotique de Perseverance, la roche a révélé la présence la plus abondante de composés organiques détectée en un an et demi de mission.

Ces composés — faits notamment de carbone, et pouvant aussi contenir de l’hydrogène — “sont les éléments de base de la vie”, a déclaré Ken Farley, en charge de la partie scientifique de la mission.

Ils ont été détectés en moins grande quantité par le rover lors de précédentes analyses dans le cratère de Jézéro, qui contenait le lac, mais “à mesure que nous progressons dans le delta, les indices deviennent de plus en plus forts”, a résumé Sunanda Sharma, scientifique au Jet Propulsion Laboratory de la Nasa.

“Je trouve personnellement ces résultats très émouvants, car il semble que nous soyons au bon endroit, avec les bons instruments, à un moment charnière”, a-t-elle déclaré.

“Ces roches sont exactement ce que nous étions venus chercher”, a abondé Ken Farley.

“Lac de lave”
D’autres analyses du rover ont par ailleurs surpris les scientifiques. Au fond du cratère, ils ont “trouvé des roches ignées, c’est-à-dire des roches cristallisées après avoir fondu”, a déclaré M. Farley.

Cette découverte indique “un volcanisme actif”, et qu’avant d’accueillir de l’eau, le cratère a possiblement été rempli “d’un lac de lave”, a-t-il dit.

Des échantillons de ces roches magmatiques ont été prélevés, et leur analyse sur Terre devrait permettre de déterminer pour la première fois directement l’âge de la surface de Mars. “C’est quelque chose que nous ne faisons qu’inférer indirectement aujourd’hui”, a expliqué Ken Farley.

Mais récupérer ces échantillons ne sera pas une mince affaire.

En 2028, une mission décollera en direction de Mars. Elle transportera un atterrisseur, avec sur son dos une mini-fusée. Le rover Perseverance roulera jusqu’à lui, et les échantillons seront placés dans la mini-fusée par un bras robotique.

Puis celle-ci décollera, et la précieuse cargaison sera transférée dans un vaisseau préalablement placé en orbite autour de Mars. Une fois les échantillons récupérés, cet orbiteur reprendra le chemin de la Terre, pour un atterrissage dans le désert de l’Utah, en 2033.

En cas de défaillance de Perseverance, l’atterrisseur enverra deux petits hélicoptères récupérer les échantillons, en allant soit jusqu’au rover lui-même, soit à une réserve de secours.

En effet, Perseverance collecte depuis le début de sa mission deux échantillons de chaque roche. Une dizaine d’entre eux (la moitié du nombre collecté) seront bientôt déposés dans une zone très plate, où il sera facile d’atterrir en cas de besoin. Ils représentent les échantillons de repli s’il est devenu impossible d’accéder au rover.

Après avoir laissé ce trésor sur la surface martienne, dans les semaines qui viennent, Perseverance continuera son exploration pour remplir la vingtaine de tubes encore vides.

Le prochain but sera de rejoindre la rive surplombant l’ancien lac, ce qui prendra environ un an.